En el proceso de producción animal es basico, entre otras cosas, suministrar alimento en forma constante durante todo el año y con forraje de la mejor calidad. En condiciones naturales, en muchas explotaciones ganaderas, no es posible mantener en forma constante, una buena produccion de forrajes que satisfaga las necesidades alimenticias de los animales.

Existen variaciones notables en la disponibilidad de pastos durante el año. En época de lluvias, la producción máxima, en cambio e mínima en la época seca. Como en una explotación ganadera adecuada no es posible estar aumentando y disminuyendo el numero de animales de acuerdo con la produccion de pastos, se impone la necesidad y conveniencia de conservar el exceso de forraje producido durante la época de lluvias y de la mejor calidad, para suministrarlo, bien sea como suplemento durante la epoca de sequia o como unico alimento.

La ventaja de la conservacion de forrajes, ademas de la redistribución de estos durante el año, es el aumento de la produccion por animal (productividad), debido a la eliminación de los periodos críticos de escasez de forraje, tanto en calidad como en cantidad. La especie y categoría animal utilizados, ejercen una gran influencia en los beneficios que se obtienen, en la producción de carne y leche, por la incorporación de técnicas de conservación.

Los rasgos productivos y reproductivos del ganado bovino en los trópicos indican la necesidad y conveniencia  de mejorar la actividad ganadera, extensiva en su mayor parte.

La conservación de forrajes va a permitir en parte, mejorar esos bajos niveles de producción, especialmente cuando se utilizan como fuente de alimentación de animales en confinamiento.

Estos datos son muy representativos de la baja productividad y estan muy lejos de lo que se puede obtener y se ha obtenido, con el uso de buenas técnicas de alimentación y manejo.

Ensilaje

El método de conservación de los forrajes en estado verde, consiste en la fermentación natural de la materia vegetal húmeda en un medio ambiente, en el cual no hay aire, con el fin de mantenerlo con la mejor calidad posible, para utilizarlo luego, en las épocas en que no se dispone de pastos o forrajes, por motivos de clima principalmente. Constituye una manera racional de aprovechar los excesos de vegetación exuberante en época de lluvias, para utilizarlos en épocas de sequía prolongada, o simplemente cuando se presenta escasez de alimento.

La técnica del ensilaje es muy usada en los países mas desarrollados y no solamente es utilizada para disponer de alimento en los épocas criticas, que es el principal objetivo, sino también para mejorar la digestibilidad de ciertos pastos, como el caso del ensilaje del king grass que ademas de hacerse mas digerible, se hace mas palatable.

Se conoce como ensilaje, el producto final del proceso realizado en ausencia de aire en un lugar seco y protegido llamado silo. La ausencia del aire es el secreto del exito. Se busca qeu se realicen fermentaciones favorables por la acción de bacterias anaerobicas, es decir, en ausencia del oxigeno. Para comprender el proceso del ensilaje es interesante analizar los hechos que ocurren desde el momento en que corta la planta hasta cuando se obtiene el producto final.

Después de cortado el forraje, la planta continua respirando si hay presencia de aire, dando lugar a que los azucares y almidones se transforman en agua y ácido carbónico produciéndose una gran elevación de temperatura. Si este proceso no se detiene, rápidamente se pierde gran cantidad de nutrientes y se disminuye la digestibilidad de la proteína. Es conveniente, por lo tanto, realizar rápido el llenado y pisonado del material dentro del silo para expulsar el aire u detener el proceso de respiración y evitar la elevación excesiva de la temperatura que provocaría la destrucción del material.

Una vez se realice el ensilado, es decir, la echada del forraje dentro del silo, comienza el proceso de la fermentación gracias a la acción de bacterias presentes en los vegetales. Hay microorganismos que se desarrollan en medios aerobios y hay otros  que lo hacen en medios anaerobios. Cuando hay aire dentro del silo, proliferan los primeros produciendo ácido butírico al desintegrar los azucares y almidones; se desarrollan levaduras, lamas y mochos; el ensilaje toma mal olor y las bacterias proteoliticas desintegran las proteínas en compuestos aminados y amoniacales que dan olor al material ensilado.

En ausencia del oxigeno, es decir en medio anaerobio las bacterias productoras del ácido láctico transforman los carbohidratos en ácido láctico y disminuyen el Ph del forraje por debajo de 4.2; estas bacterias son las mas beneficiosas y requieren condiciones de temperatura comprendida entre 35 y 50°C. El ácido láctico es un poderoso agente de conservación de las materias orgánicas, puesto que destruye los agentes nocivos y mas especialmente los que provocan fermentaciones butiricas, su acción sobre los órganos digestivos de los animales es favorable nociva en el estomago de los rumiantes y mas especialmente en la panza.

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